日経サイエンス  2007年3月号

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J. ベル(コーネル大学)

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 2005年2月時点で,マーズ・エクスプロレーション・ローバー「スピリット」はすでに1年以上もの間,火星のグセフ・クレーター内を調査し続けていた。このクレーターは深さ2kmでコネティカット州ほどの面積(東京都の約7倍)を持つ巨大凹地だ。グランドキャニオンに匹敵する干からびた太古の河川の末端にあるため,何十億年もの昔にグセフ・クレーターが水で満たされていたという証拠を,スピリットが見つけてくれるだろうと私たちローバー探査計画チームは大いに期待していた。しかし,スピリットが着陸したクレーター内の平地には,湖の堆積物も,過去に水が流れていた形跡も見つからなかった。火星から送られてくる写真には土埃や砂,からからに乾燥した火成岩しかなかったのだ。

 

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 スピリットがハズバンド・ヒルの西側斜面を登っているとき,車輪は地面に転がる岩を押しのけ,深い轍(わだち)を作っていた。特に滑りやすい「パソ・ロブレス」と呼ばれる場所に差し掛かったとき,スピリットの車輪は偶然にも風変わりな白っぽい堆積物を掘り起こしていた。それはこれまでグセフ・クレーターでは見られなかったものだった。実は,探査チームがその堆積物に気づいたのは,スピリットがパソ・ロブレスをはるかに通り過ぎてからだったが,スピリットがほじくり出したものに気が付いた途端,急ブレーキをかけて,Uターンさせた。

 

 この白っぽい堆積物を詳しく調べたところ,地表の土埃のすぐ下にあり,鉄とマグネシウムに富んだ水和した硫酸塩鉱物だとわかった。地球では,こうした堆積物は塩水が蒸発した場所か,地表の水が火山ガスと反応する場所で見つかる。そして,このどちらの現象も火星で起こりえただろう。どちらの過程ででき上がったにせよ,この硫酸塩の存在が,グセフ・クレーターにかつて水があふれていたことを物語っている。

著者

Jim Bell

ベルは天文学者で,惑星科学者でもある。現在は主にロボット宇宙探査機の装置設計・運用や結果の解析に従事している。コーネル大学准教授で,マーズ・パスファインダー,NEAR,マーズ・オデッセイ,マーズ・エクスプロレーション・ローバー,マーズ・リコネッサンス・オービター,マーズ・サイエンス・ラボラトリーの各科学チームのメンバー。スピリットとオポチュニティーに搭載されたパンカム・カラーカメラの責任者。著書『Postcards from Mars』 (Dutton/Penguin)は探査車が火星から送ってきた写真で構成されている。

原題名

The Red Planet's Watery Past(SCIENTIFIC AMERICAN December 2006)

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